La chute de l’Ajax : Comment l’un des clubs les mieux gérés au monde s’est effondré

Si quelqu’un voulait savoir comment gérer un club de football, il prendrait l’exemple de l’Ajax Amsterdam pendant des années. Mais le colosse néerlandais est en train de montrer au monde entier ce qu’il ne faut pas faire.

Dans la mythologie grecque, Ajax le Grand est l’un des plus puissants guerriers de son temps. Il est si puissant que personne ne peut le vaincre. Pourtant, il meurt jeune parce qu’il décide de s’ôter la vie après s’être senti lésé à la fin de la guerre de Troie. N’ayant été vaincu par aucun de ses ennemis, il s’empale sur sa propre épée. Il en va de même pour le club de football qui porte son nom aujourd’hui.

L’Ajax a été dirigé avec succès pendant plusieurs années par le duo Erik ten Hag – Marc Overmars. Le premier est devenu l’un des meilleurs managers du monde, le second a pris à plusieurs reprises les bonnes décisions sur le marché des transferts, de sorte que les choses ne pouvaient pas mieux se passer. Mais par une froide nuit de février 2022, la bulle a commencé à éclater.

Il est apparu qu’Overmars avait envoyé plusieurs photos et messages textuels inappropriés à des employées du club. Il a été suspendu. Sa disparition était bien sûr une décision logique et juste, mais elle a été suivie d’une série d’autres mauvaises décisions qui ont transformé la domination antérieure du club en un désastre.

Le PDG Edwin van der Sar décide de ne pas chercher de remplaçant direct à Overmars et confie le département au directeur technique Gerry Hamstra. Il engage comme assistant l’ancien joueur Klaas-Jan Huntelaar, qui se lance directement dans la gestion sans avoir une seule journée d’expérience. Il a ensuite commencé à s’impliquer lui-même dans les affaires sportives sans avoir beaucoup d’expérience. Une décision surprenante, car l’une des premières grandes tâches était cruciale : trouver un remplaçant à Ten Hag, qui partait diriger Manchester United.

Un mauvais coup après l’autre

Le premier entraîneur de l’Ajax après Ten Hag a été, à la surprise générale, son ancien assistant Alfred Schreuder, qui a remporté le titre de champion de Belgique avec le FC Bruges la saison dernière. Cependant, il avait déjà connu de gros problèmes au Twente Enschede ou à Hoffenheim, et son choix n’a donc pas été bien accueilli.

Les sceptiques avaient raison, Schreuder a été licencié en janvier 2023 après une série de sept matches de championnat sans victoire, précédée d’une embarrassante défaite 1-6 à domicile contre Naples en Ligue des champions. Ce n’était pas le seul problème, bien sûr. La direction du club dirigée par Van der Sar avait déjà vendu Lisandro Martínez et Antony au début de la saison sans compensation adéquate.

Le brillant technicien Martínez a été remplacé par le tonitruant Calvin Bassey. Le conseil d’administration du club a ensuite refusé le transfert de Lucas Ocampos pour un montant de 20 millions de livres sterling et n’a autorisé son départ qu’en prêt. Étant donné que le milieu de terrain argentin n’a joué que quatre matches, cela s’est avéré être une grande providence. Mais le fait qu’une telle transaction ait été envisagée est inquiétant.

À la fin de la saison 2022/23, l’Ajax n’avait non seulement pas réussi à défendre son titre, mais aussi à se qualifier pour la Ligue des champions. Van der Sar et Hamstra démissionnent.

L’une des dernières choses que Van der Sar a faites avant son départ a été de nommer un nouveau directeur sportif. Il a engagé l’ancien joueur du Borussia Dortmund et d’Arsenal, Sven Mislintat, dans l’espoir qu’il puisse remplacer Overmars. Cependant, il s’est avéré qu’il n’aurait pas pu prendre une plus mauvaise décision.

Le manager allemand a commencé à procéder à des changements rapides, ce qui a conduit le manager intérimaire Johnny Heitinga à quitter l’Ajax. Et alors que beaucoup souhaitaient le retour de Peter Bosz, qui a déclaré à la télévision nationale qu’il serait ouvert à un retour, Mislintat n’était pas intéressé.

Au lieu de l’homme qui connaissait l’environnement et avait mené le club en finale de l’Europa League en 2017, c’est quelqu’un de complètement différent qui est arrivé. Ce fut un choc pour l’ensemble des Pays-Bas lorsque l’Ajax a présenté le pas si familier Maurice Steijn, qui venait de mener le Sparta Rotterdam à la sixième place du championnat. Bien que cette performance soit impressionnante, Steijn n’avait pas accompli grand-chose d’autre au cours de sa courte carrière. Mais surtout, il n’avait aucune expérience dans un club aussi important que l’Ajax.

Pertes critiques

Mislintat s’est ensuite intéressé au marché des transferts et l’une des premières choses qu’il a faites a été de vendre Jurrien Timber à Arsenal sans qu’aucune compensation n’ait été négociée au préalable. C’était trop pour le capitaine et icône du club, Dusan Tadic, qui estimait que le club n’était pas assez ambitieux et demandait la résiliation de son contrat.

Mohammed Kudus, Edson Álvarez, Davy Klaassen et Bassey sont également partis à la fin de l’été. Au lieu de chercher à nouveau des remplaçants dans le centre de formation de grande qualité, comme c’était souvent le cas par le passé, le nouveau directeur du football de l’Ajax a dépensé plus de 100 millions d’euros pour 11 joueurs qui n’avaient jamais joué aux Pays-Bas auparavant et qui n’ont généralement pas réussi à s’imposer dans le football de grande envergure.

Avec le manager et les joueurs choisis par Mislintat, l’Ajax a commencé la nouvelle saison avec seulement cinq points en quatre matches, l’un des pires débuts de saison de ses 123 ans d’histoire. Pour ne rien arranger, Bosz, le favori des supporters, a été nommé entraîneur du PSV Eindhoven, l’éternel rival, qui caracole en tête du championnat avec un bilan parfait (100 %).

Mislintat a commencé à enquêter sur son propre club à propos de l’achat de Borna Sosa. En effet, il est apparu que l’agence qui a fourni le latéral croate à l’Ajax possède des parts dans une société d’analyse de données créée par Milsintat. Cela pourrait signifier qu’il aurait pu gagner personnellement une somme d’argent assez importante grâce à ce transfert.

De Klassieker

Après tant de bouleversements, l’Ajax avait enfin besoin d’un résultat positif sur le terrain. Malheureusement, un autre test difficile les attendait, un match contre le grand rival, le Feyenoord.

Avant même le coup d’envoi de ce match, appelé De Klassieker aux Pays-Bas, le chaos a pris de l’ampleur. En effet, les médias ont rapporté que Mislintat était arrivé à l’entraînement et avait dit aux joueurs que s’ils perdaient, l’entraîneur démissionnerait et s’assurerait lui-même que ceux qui n’étaient pas performants seraient écartés de l’équipe A.

Sur le terrain, la question était claire. En l’espace de 20 minutes, Feyenoord menait 2-0 et la première coupe volait sur le terrain. Lorsque les visiteurs ont porté le score à 3-0 vingt minutes plus tard, des fusées éclairantes ont été lancées et le match a été interrompu. Dix minutes après le début de la seconde mi-temps, d’autres fusées ont été lancées, ce qui a entraîné la fin prématurée du match. Mais les supporters de l’Ajax, mécontents, n’en ont pas eu assez. Au lieu de rentrer chez eux, ils ont commencé à démolir leur propre stade et à envahir ses entrailles. Un grand nombre de policiers sont rapidement arrivés sur les lieux, des gaz lacrymogènes ont été lancés dans le match et des unités montées ont également été mobilisées.

Les supporters qui réclamaient depuis longtemps le départ de Mislintat ont finalement obtenu gain de cause dans la soirée. Le manager allemand a fait ses adieux après une année passée au club où il a accumulé les bourdes. Mais il reste encore beaucoup à faire pour sortir de la crise.

Qui doit être le sauveur ?

Dans les mythes et fables grecs, les héros reçoivent généralement l’aide des dieux lorsqu’ils en ont le plus besoin. Ajax le Grand a profité d’une telle aide. Lorsqu’il a essayé de transporter le corps d’Achille du champ de bataille au camp pendant la guerre de Troie, Athéna, la déesse de la guerre, l’a aidé.

Le club a aujourd’hui besoin d’un sauveteur similaire, mais on ne sait pas encore qui ce sera.

Lors de l’une des dernières crises en 2010, Johan Cruyff est apparu au club et, en tant que conseiller, a orchestré une petite révolution. Sur sa recommandation, des joueurs de la génération à succès d’Overmars, Van der Sar, Frank de Boer et Dennis Bergkamp ont été placés à des postes clés et il les a mis sur la voie du développement de jeunes talents et de la pratique d’un football attrayant. Le club remporte rapidement quatre titres consécutifs.

Cruyff n’étant plus de ce monde, les supporters de l’Ajax espèrent que Louis van Gaal jouera le rôle de sauveur. L’homme qui a remporté le dernier trophée de la Ligue des champions pour l’Ajax en 1995 se serait déjà vu offrir les clés du bureau. Cependant, il a d’ores et déjà exclu d’assumer les tâches quotidiennes, car il suit actuellement un traitement pour un cancer de la prostate. La solution est que, comme Cruyff, il accepte un rôle de conseiller. Toutefois, compte tenu du stress qu’un tel rôle impliquerait, l’acceptation de Van Gaal est incertaine.

Ce qui est sûr, en revanche, c’est que si l’Ajax se porte rarement si mal, c’est toujours de sa faute.

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